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爱迪生138年的电灯生意要卖了,它最大的贡献不是照明

2017-05-11 08:47
路过的码农
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由爱迪生开始的电灯生意,在 138 年之后就要结束了。

今年4月,通用电气已聘请投行协助其评估出售消费者照明业务的可能性,出售价格大约在5亿美元。按照计划,最终只有一项名为Current的商业LED照明业务得以保留。

电灯商业化的历史从1879年开始。这一年冬天,一列列从纽约而来的火车喷吐着蒸汽驶入新泽西州的门罗帕克。络绎不绝的乘客远道而来,是为了观看托马斯·爱迪生的最新科研成果——白炽灯。乘客太多,以至于列车不得不增加临时的车厢。

一路上夜色漆黑,还飘着雪。但火车缓慢推进车站,乘客们看到的图景是,沿路有 20 多盏发光的白炽灯泡。

放到现在不足为奇,但当时这座车站在世界范围内绝无仅有——光线昏暗又产生废气的煤气灯是照明的主要工具,人们还从未见过可以大规模使用、能够持续燃烧的电灯。

4 年之后这样的场景就不再只是表演。爱迪生把世界上第一个电网铺设在纽约曼哈顿。顺着电灯的思路,更多的家用电器被发明出来。至今电力依然是现代社会的主要能源,像水和空气一样成为人类生存的必需品。交通、取暖、通讯、农业……没有任何社会生产离得开电。

白炽灯也变成一门延续百年的生意。1889 年爱迪生的几家公司重组合并,更名爱迪生通用电气公司,在 20 世纪成长为一个包含能源、电器、广播等等业务在内的巨型企业。直到 2005 年,通用电气(GE)也还是美国市值最高的公司。

这 100 多年都发生了什么?

爱迪生没有“发明”电灯,他做了更重要的事

爱迪生早期团队在门洛帕克实验室的合影

不计其数的教材、书籍和史料记载到,白炽灯的发明者是爱迪生。这个结论其实并不准确,爱迪生所做的最大贡献是改良白炽灯并让它商品化,但从没有“发明”电灯。

在白炽灯问世之前,绝大多数人用煤油灯照明。电能在照明的唯一应用是电弧照明。但这个技术产生的光线刺眼,只适用于户外公共场所。

1841 年,英国人弗雷德里克·德·莫林斯拥有了世界上第一个白炽灯专利,他发现金属丝通电后可以灼热发光。这时候爱迪生还没有出生。

英国电气工程师斯旺(Sir Joseph Wilson Swan)于 1860 年在自己家中造出了第一个白炽灯原型,用碳作为灯丝,灯泡抽成半真空。18 年后真空泵出现,斯旺再度展开研究,试验成功了第一只全真空的白炽灯泡。

爱迪生在《科学美国人》杂志上读到相关的报道,发觉到电灯可以是一门生意。他断定延长灯泡寿命的关键不在真空技术,而是能否找到便宜又耐热的材料用作灯丝。

此时的爱迪生已经名声大噪,被冠上了“发明家”和“魔术师”的头衔。让他成名的发明是留声机,爱迪生也成立了一家留声机公司。

1877 年爱迪生公开演示留声机,录制一首《玛莉的山羊》。

在买入了一项电灯专利之后,1878 年,爱迪生公布了一项雄伟的计划,宣称要改进灯泡,让它更持久耐用。他还打算用电网代替当时主流的能源煤气。短期内煤气相关的股票下跌,当时的美国有超过 400 家煤气灯公司。

为了筹措资金,爱迪生在纽约成立爱迪生电力照明公司(Edison Electric Light Company),资助他的股东包括金融巨头 J.P.摩根。这就是通用电气的前身。

研发的过程从承诺的“数周”拖延到一年,爱迪生似乎毫无进展。很快五万美元的经费耗尽,一部分股东信念动摇,经过爱迪生的说服,股东们决定再拿出五万美元。

20 人的团队在位于新泽西州的门洛帕克(Menlo Park)的实验室中试验了 1600 多种材料、设计了几十种灯泡原型、笔记写满了 200 个笔记本。

1879 年 10 月 22 日的凌晨,爱迪生在真空灯泡里安装碳化棉线的长丝,最终破纪录地燃烧了 13.5 个小时。“如果它可以燃烧这么久,我可以确定,它能燃烧 100 个小时。”爱迪生当时在接受采访时说。

接下来他又发挥了善于利用媒体的特质,公开安排演示。数百人涌入门洛帕克,《纽约先驱报》的报道说:“电力照明被证明是成功的。”

灯泡技术持续改进,用碳化竹丝代替棉线,这种灯丝创造了持续照明 1200 个小时的记录。

为了保证灯泡可以卖得出去,爱迪生还解决了专利问题。1880 年爱迪生申请发明专利,但很快关于“电灯是谁发明的”产生争议,美国专利局裁定这项专利只是修改了前人的发明。经过 6 年的诉讼,最终爱迪生的白炽灯才被判定是合法的专利。

在英国,爱迪生和斯旺在建立了一家叫作 Ediswan 的合资公司销售灯泡,也是为了避免潜在的官司。

看起来灯泡可以大规模生产了,但问题是,人们的家里还没有电。

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